A Via Láctea está rodeada por um vasto cemitério de estrelas mortas

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JPL-Caltech / NASA

Os braços espirais da Via Láctea.

Tudo morre no final, mesmo a mais pomposo das estrelas. Na verdade, as estrelas mais brilhantes são as que vivem as vidas mais curtas.

Consomem todo o hidrogênio que têm em poucos milhões de anos e depois explodem uma vez que supernovas brilhantes. Os sobras do seu núcleo colapsam numa estrela de neutrões ou num buraco preto. Esses objetos pequenos e escuros sujam a nossa galáxia, uma vez que um cemitério cósmico.

Tanto as estrelas de neutrões quanto os buracos negros estelares são difíceis de detetar. As estrelas de neutrões têm unicamente muro de quinze quilómetros de diâmetro e, a menos que seus pólos magnéticos estejam alinhados de tal forma que as vejamos uma vez que pulsares, normalmente são ignoradas.

Os buracos negros estelares são ainda menores e não emitem luz própria. Alguns aparecem uma vez que microquasares quando consomem a volume de uma estrela companheira, mas a maioria só seria vista quando passasse entre nós e uma estrela mais distante, para que pudessem ser detetados por microlentes.

Não observamos o suficiente desses sobras estelares para gerar um mapade observações da sua localização universal, mas um estudo recente da Monthly Notices of the Royal Astronomical Society modelou onde podemos encontrá-los.

Os autores analisaram a distribuição de estrelas na nossa galáxia atual e simularam uma vez que os sobras estelares podem ser puxados e desviados por interações estelares. Porquê estas “estrelas de cemitério” são tipicamente mais antigas do que as estrelas atuais da galáxia, tiveram mais tempo para se movimentar para novos caminhos orbitais.

Porquê seria esperar, os sobras estelares experimentam estatisticamente uma espécie de efeito de desfoque nas suas posições. A distribuição dessas estrelas está num projecto três vezes mais grosso que o da Via Láctea visível. Mas a equipa encontrou um paisagem da sua distribuição que foi bastante surpreendente.

Tapume de um terço dessas velhas estrelas mortas estão a ser ejetadas da galáxia. No protótipo, um terço das estrelas viveu um encontro estelar próximo que lhes deu um aumento de velocidade que acabará por evadir da atração gravitacional da Via Láctea. Dito de outra forma, os fantasmas estão a deixar o cemitério.

Isso significa que, com o tempo, a Via Láctea está a “evaporar-se” ou a perder volume, o que é inesperado. Sabemos que pequenos aglomerados de estrelas, uma vez que aglomerados globulares, podem evolar, mas a Via Láctea é muito mais massiva, portanto seria de se esperar que a evaporação a longo prazo fosse mínima.

Outro aspeto do protótipo que foi surpreendente é que esses sobras estelares estão distribuídos de maneira bastante uniforme por toda a Via Láctea. A maioria das estrelas deve ter um remanescente estelar a século anos-luz delas. Para o Sol, a intervalo mais provável do remanescente estelar mais próximo é de muro de 65 anos-luz. Logo podemos ter um fantasma celestial no nosso quintal e nem saber disso.

À medida que mais observatórios ficam online, uma vez que o Observatório Rubin, é provável que capturemos eventos de microlentes e descubramos onde esses sobras estelares realmente estão. Aí finalmente poderemos ver o submundo galáctico ao nosso volta.

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