Cavalos-marinhos machos dão à luz de uma forma única

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Marion Schreiber / Flickr

Em cavalos-marinhos, é o viril que engravida e dá à luz. Os cavalos-marinhos machos incubam os seus embriões em desenvolvimento numa bolsa localizada na rabo.

A bolsa é o equivalente ao útero das fêmeas dos mamíferos. Contém uma placenta, apoiando o desenvolvimento e desenvolvimento de cavalos-marinhos bebés.

Os cavalos-marinhos fornecem nutrientes e oxigénio para os seus bebés durante a gravidez, usando algumas das mesmas instruções genéticas da gravidez de mamíferos.

No entanto, quando se trata de dar à luz, um novo estudo mostra que os cavalos-marinhos machos parecem depender de comportamentos elaborados e da sua estrutura corporal única para facilitar o trabalho de parto.

A equipa de investigadores da Universidade de Sydney e da Universidade de Newcastle, na Austrália, decidiu estabelecer porquê é que funciona o trabalho de parto em cavalos-marinhos machos.

Os dados genéticos sugerem que o trabalho de parto de cavalos-marinhos pode envolver um processo semelhante ao trabalho de parto em mamíferos fêmeas. Um estudo de 1970 também mostrou que quando cavalos-marinhos machos não grávidos foram expostos à versão de peixe da oxitocina (chamada isotocina), expressaram comportamentos semelhantes ao trabalho de parto.

Portanto, os cientistas previram que os cavalos-marinhos machos usariam hormonas da família da oxitocina para controlar o processo de parto através da contração dos músculos dentro da bolsa incubadora.

Primeiro, os cientistas expuseram pedaços da bolsa de cavalo-marinho à isotocina. Surpreendentemente, essa hormona não produziu contrações na bolsa incubadora.

O resultado levou os autores a questionar a anatomia da bolsa. Quando examinaram a bolsa ao microscópio, descobriram que ela contém exclusivamente pequenos feixes dispersos de músculo liso, muito menos do que o útero de mamíferos. Isto explicou porque é que a bolsa não se contraiu nas experiências do novo estudo.

Usando técnicas de imagem 3D combinadas com microscopia, os cientistas compararam a estrutura corporal de cavalos-marinhos-de-barriga machos e fêmeas.

No sexo masculino, encontraram três ossos posicionados próximos à introdução da bolsa, associados a grandes músculos esqueléticos. Esses tipos de ossos e músculos controlam a barbatana anal noutras espécies de peixes. Nos cavalos-marinhos, a barbatana anal é minúscula e tem pouca ou nenhuma função na natação.

Assim, os grandes músculos associados à minúscula barbatana do cavalo-marinho são surpreendentes. Os músculos e ossos da barbatana anal são muito maiores em cavalos-marinhos machos do que em cavalos-marinhos fêmeas, e a sua orientação sugere que podem controlar a introdução da bolsa.

As descobertas sugerem que a introdução da bolsa para cortejamento e promanação é facilitada por contrações dos grandes músculos esqueléticos localizados perto da introdução da bolsa.

Os cientistas propõem que esses músculos controlam a introdução da bolsa do cavalo-marinho, permitindo que os pais controlem conscientemente a saída dos seus filhotes no final da gravidez.

Diferentes formas de resolver um problema

Estes inesperados resultados sugerem que os cavalos-marinhos machos usam mecanismos diferentes para dar à luz em confrontação com as fêmeas.

Os investigador especulam que as hormonas da família da oxitocina, em vez de produzir principalmente contrações do músculo liso, desencadeiam a cascata de comportamentos dos cavalos-marinhos que levam ao promanação.

Apesar das semelhanças que os cavalos-marinhos machos compartilham com mamíferos e répteis fêmeas durante a gravidez, parece que os cavalos-marinhos machos têm uma maneira única de dar à luz os seus filhotes.

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