Cientistas encontraram micróbios mais raros do que um bilhete para a Lua

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James Weiss

Legendrea loyezae

É mais provável que faça uma viagem à Lua do que veja um micróbio chamado Legendrea loyezae por baixo de um microscópio.

O programa Apollo da NASA enviou um totalidade de 24 pessoas à Lua entre 1968 e 1972. Unicamente quatro pessoas já encontraram Legendrea loyezae desde a sua invenção em 1908 até à publicação deste novo estudo, na revista Protist.

Considerando a despesa, faz sentido que o número de pessoas que viajaram para a Lua seja inferior. Mas espionar o reino microscópico não requer um orçamento de milénio milhões de dólares, somente um microscópio e alguém disposto a sentar-se à sua frente.

O novo estudo recente descobriu 20 novas espécies de micróbios, muito porquê 100 raras. Cada espécime de ADN encontrada dá outra peça do quebra-cabeças da Evolução. Os cientistas podem usar esse quebra-cabeças para explorar porquê um organização funciona. Por exemplo, alguns genes sugerem porquê um ser respira. Ou pode dar informações sobre o lugar do organização na árvore da vida.

A razão pela qual tão poucos cientistas viram estes micróbios é porque a subamostragem é um problema importante. Isto significa que a maioria das equipas de investigação recolhe amostras de somente alguns ou mesmo somente um sítio.

Esta novidade investigação demorou dois anos e envolveu a recolha e investigação de mais de 1.000 amostras. Dos lagos e lagoas em Varsóvia, na Polónia, aos sedimentos marinhos no Mar do Setentrião e no Mediterrâneo nas costas de Itália e Portugal, aos riachos de giz em Dorset, no Reino Uno, os cientistas procuraram micróbios. E valeu a pena: encontraram mais de 500 espécies, entre as raras e as novas.

Uma raridade microscópica

Legendrea loyezae está no ramo ciliado das eucariotas. O oxigénio é mortífero para Legendrea loyezae e possui tentáculos que se esticam e contraem para conquistar presas. Os cientistas descobriram milhares de espécies ciliadas.

Os ciliados vivem em ambientes aquáticos, finas películas de chuva nos solos e até mesmo em locais onde não há oxigénio. Embora as suas vidas dependam da chuva, podem formar estruturas de proteção para permanecer adormecidos até se molharem novamente.

São compostos de somente uma única célula e, no entanto, são maravilhosamente diversos. Os ciliados têm estratégias de caça interessantes – alguns tipos especializam-se em manducar filamentos de cianobactérias, que sugam porquê esparguete. Conseguem também nadar. Outros têm um estilo de vida sedentário, incluindo Vorticella, que tem um talo para se prender a superfícies submersas.

Algumas espécies ciliadas formam relações físicas permanentes com outros grupos de organismos, um pouco sabido porquê simbiose. Por exemplo, podem acoitar algas verdes dentro de si para manducar o açúcar que as algas produzem através da fotossíntese. Em troca, protegem as algas de herbívoros e vírus maiores (sim, até as algas podem contrair infeções virais).

Algumas espécies ciliadas vivem em comunidades densamente povoadas, principalmente em ambientes muito oxigenados. Mas outras vivem em número tão pequeno que encontrá-los é porquê procurar milénio agulhas num palheiro do tamanho do Monte Everest.

O objetivo dos cientistas é encontrar o maior número provável dessas espécies raras e incomuns. Eles usam o seu conhecimento da ecologia das espécies porquê pistas. Se sabem que um micróbio prefere viver em habitats escuros e sem oxigénio, não as procuram na superfície da chuva, onde há bastante oxigénio e luz.

Foram precisas milhares de horas a olhar através de um microscópio para encontrar quatro Legendrea loyezae, sem mencionar uma pequena riqueza em fisioterapia para os seus pescoços torcidos e dores nas costas.

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