Foram encontradas evidências de chuva líquida em Marte

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NASA / JPL-Caltech / ASU / MSSS

Uma equipa internacional de investigadores revelou novas evidências da verosímil existência de chuva líquida sob a calote polar sul de Marte.

Os investigadores, liderados pela Universidade de Cambridge, usaram medições por altímetros laser da forma da superfície superior da calota de gelo a termo de identificar padrões subtis na sua fundura.

Mostraram logo que estes padrões correspondem às previsões de modelos de computador de porquê uma tamanho de chuva sob a calote de gelo afetaria a superfície.

Os seus resultados concordam com medições anteriores de radar de penetração de gelo que foram originalmente interpretadas para mostrar uma extensão potencial de chuva líquida por insignificante da calote de gelo.

A tradução da chuva líquida somente a partir dos dados de radar tem sido debatida, com alguns estudos a sugerirem que o sinal de radar não se deve à chuva líquida.

Os resultados, publicados na revista Nature Astronomy, fornecem a primeira risca independente de evidências, utilizando dados que não o radar, de que existe chuva líquida sob a calota polar sul de Marte.

“A combinação das novas evidências topográficas, os resultados do nosso protótipo de computador e os dados de radar tornam muito mais provável que pelo menos uma extensão de chuva líquida subglacial exista hoje em dia em Marte, e que Marte ainda deve estar geotermicamente ativo para manter a chuva líquida debaixo da calote gelada”, disse o professor Neil Arnold do Instituto de Pesquisa Polar Scott de Cambridge, que liderou a investigação.

Tal porquê a Terreno, Marte tem espessas calotas de chuva gelada em ambos os polos, equivalentes em volume combinado ao Véu de Gelo da Gronelândia.

No entanto, ao contrário dos mantos de gelo da Terreno, que escondem canais cheios de chuva e mesmo grandes lagos subglaciares, as calotes polares em Marte eram até há pouco tempo consideradas sólidas até à base devido ao indiferente clima marciano.

Em 2018, evidências do orbitador Mars Express da ESA desafiaram esta suposição. O satélite tem um radar que penetra o gelo chamado MARSIS, que consegue ver através da calota polar sul de Marte. Revelou uma extensão na base do gelo que refletia fortemente o sinal do radar, o que foi interpretado porquê uma extensão de chuva líquida sob a calota de gelo.

Porém, estudos subsequentes sugeriram que outros tipos de materiais secos, que existem noutros locais em Marte, poderiam produzir padrões semelhantes de refletância caso existissem por insignificante da calote gelada.

Dadas as condições climáticas frias, a chuva líquida sob a calota de gelo exigiria uma manadeira de calor suplementar, tal porquê o calor geotérmico do interno do planeta, a níveis superiores aos esperados para Marte nos dias de hoje. Isto deixou a confirmação da existência deste lago à espera de outra risca independente de evidências.

Na Terreno, os lagos subglaciares afetam a forma da categoria de gelo sobrejacente — a sua topografia superficial. A chuva nos lagos superficiais reduz a fricção entre o véu de gelo e o seu leito, afetando a velocidade do fluxo de gelo sob a sisudez.

Isto, por sua vez, afeta a forma da superfície do véu de gelo supra do lago, criando uma depressão na superfície gelada seguida de uma extensão elevada mais primeiro.

A equipa – que também inclui investigadores da Universidade de Sheffield, da Universidade de Nantes, da University College Dublin e da Open University — utilizou uma série de técnicas para examinar os dados do orbitador MGS (Mars Global Surveyor) da NASA da topografia da superfície de secção da calote polar sul de Marte onde o sinal de radar foi identificado.

A sua estudo revelou uma ondulação de superfície com 10-15 quilómetros de comprimento, compreendendo uma depressão e uma extensão elevada correspondente, ambas as quais se desviam da superfície de gelo circundante em vários metros. Isto é semelhante em graduação a ondulações sobre lagos subglaciares cá na Terreno.

A equipa testou logo se a ondulação observada na superfície gelada poderia ser explicada pela chuva líquida no leito. Correram simulações de computador do fluxo de gelo, adaptadas a condições específicas em Marte.

Inseriram logo uma zona de atrito reduzido no leito do véu de gelo simulado onde a chuva, se presente, permitiria que o gelo deslizasse e acelerasse.

Também variaram a quantidade de calor geotérmico proveniente do interno do planeta. Estas experiências geraram ondulações na superfície gelada simulada que eram semelhantes em tamanho e forma às observadas pela equipa na superfície real da categoria de gelo.

A semelhança entre a ondulação topográfica produzida pelo protótipo e as observações reais das naves espaciais, juntamente com as evidências anteriores do radar que penetra o gelo, sugerem que há uma aglomeração de chuva líquida sob a calota polar sul de Marte e que a atividade magmática ocorreu relativamente há pouco tempo no subsolo de Marte para permitir o aquecimento geotérmico melhorado necessário para manter a chuva num estado líquido.

“A qualidade dos dados provenientes de Marte, tanto dos satélites orbitais porquê de módulos à superfície, é tal que podemos usá-los para responder a perguntas realmente difíceis sobre as condições na, e mesmo sob a superfície do planeta, usando as mesmas técnicas que também usamos na Terreno,” disse Arnold.

“É entusiasmante utilizar estas técnicas para desvendar coisas sobre outros planetas que não o nosso”, concluíram os investigadores.

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