Toxina de vómito de porco é a chave para mistério de meteorito marciano

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Claire H. / Wikimedia

Uma detetive da ciência de Glasgow pode ter ajudado a resolver um mistério de um século em torno da invenção de um meteorito marciano graças a uma toxina que faz os porcos vomitarem.

O meteorito Lafayette foi encontrado na gaveta do departamento de Biologia de uma universidade americana em 1929, mas ninguém na Universidade Purdue, em Indiana, conseguia lembrar-se de onde veio.

Uma teoria sugeriu que foi doado por um “estudante preto” que o testemunhou desabar numa lagoa enquanto pescava.

Aine O’Brien, geoquímica orgânica ambiental e planetária da Universidade de Glasgow, começou o seu trabalho de detetive há dois anos e agora revelou detalhes sobre quem poderia ter sido o estudante preto e quando foi entregue.

O seu trabalho começou quando a sua equipa recebeu uma pequena fração do meteorito pelas mãos do Museu de História Oriundo de Londres.

“É um meteorito de Marte e estes são realmente raros”, disse O’Brien. “Isso por si só torna-o realmente valedouro e nem todos os meteoritos de Marte estão em condições tão primitivas quanto Lafayette”.

“Deve ter sido apanhado logo depois de desabar, porque senão a borda externa teria-se desgastado”. A sua exigência impecável torna-o perfeito para investigação.

O’Brien esmagou o pequeno pedaço de Marte e usou espectrometria de volume sofisticada para desenredar do que era feito. O objetivo da experiência era procurar moléculas orgânicas preservadas — evidências que pudessem ajudá-la a aprender mais sobre a possibilidade de vida em Marte.

“Acabamos com uma longa lista de centenas de compostos químicos diferentes”, disse O’Brien. “Era o final de março de 2020, logo não tinha zero melhor para fazer além de percorrer a lista. A maioria deles tinha nomes muito longos e chatos, mas um deles chamava-se vomitoxina, o que achei giro, logo comecei a investigar”.

O’Brien descobriu que a vomitoxina, desoxinivalenol (DON), foi encontrada num fungo que contamina grãos porquê milho, trigo e aveia. Desculpa doenças em humanos e animais quando ingerido, sendo os porcos particularmente afetados.

O’Brien mencionou a vomitoxina ao seu supervisor, que lhe disse que as origens da invenção de Lafayette eram desconhecidas e sugeriu que o fungo poderia afetar as plantações em Indiana.

“Isso começou esta espécie de toca de coelho, porque acabou por se perceber que é uma coisa importante por lá”, disse ela. “Havia uma professora assistente na Purdue University, Marissa Tremblay, que eu conhecia porque estava em Glasgow. Mandei-lhe uma mensagem no Twitter e nós, juntamente com o bibliotecário da universidade, começamos a fazer um trabalho de detetive”.

Procuraram investigadores dos departamentos de Agronomia e Fitologia e Fitopatologia da universidade para saber mais sobre a prevalência histórica do fungo no condado de Tippecanoe, em Indiana, onde Purdue está localizada.

Os registos mostraram que causou uma queda acentuada no rendimento das colheitas em 1919 e outra queda menos pronunciada em 1927 — a maior prevalência do fungo nos 20 anos anteriores a 1931, quando Lafayette foi realmente identificado porquê um meteorito.

A sua equipa sugeriu que a poeira das plantações afetadas pode ter levado o DON para os cursos de chuva ao volta e Lafayette pode ter sido contaminado com ele, se, porquê a história sugere, caiu numa lagoa.

Análises de avistamentos de bolas de queimada também foram usadas para estabelecer a queda de Lafayette. Os meteoritos aquecem à medida que descem pela atmosfera da Terreno, causando uma refulgente fita de queimada no firmamento.

Houve relatos de avistamentos de bolas de queimada no sul de Michigan e no setentrião de Indiana em 1919, e um em 1927.

Arquivistas da Universidade de Purdue examinaram os anuários para encontrar estudantes negros matriculados na profundidade.

Três alunos — Julius Lee Morgan, Clinton Edward Shaw e Hermanze Edwin Fauntleroy — estavam matriculados em Purdue durante 1919. Um quarto aluno — Clyde Silance — estava a estudar lá em 1927.

Purdue University

Hermanze, Clinton, Julius e Clyde, respetivamente.

Os investigadores acreditam que um desses estudantes pode ter encontrado Lafayette porquê a história de origem anterior sugeria.

“Lafayette é uma modelo de meteorito verdadeiramente formosa que nos ensinou muito sobre Marte através de pesquisas anteriores”, disse O’Brien. “Portanto, só por isso, eles merecem o crédito, evidente? Acrescenta-se o facto de que eram estudantes afro-americanos numa universidade que tinha tão poucos. Todos nós conhecemos as histórias de racismo na América dos anos 1920.”

O’Brien admite que talvez nunca saibamos exatamente qual estudante descobriu o meteorito, mas está feliz por ter conseguido esclarecer a história.

“A única razão pela qual conseguimos reduzir as hipótese foi porque a universidade tinha tão poucos alunos negros e nascente é o Mês da História Negra”, disse O’Brien. “E nascente é um tipo de história negra, eu não queria fugir do facto de que esta é uma grande segmento da história”.

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