Uma estranha habilidade das esponjas marinhas intriga cientistas e filósofos

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NOAA / Unsplash

Uma estranha habilidade das esponjas marinhas intriga tanto cientistas quanto filósofos. Está tudo relacionado com o nosso sentido de identidade.

Se apagássemos as suas memórias, você ainda seria você mesmo? E se cortarmos a sua cabeça e pusermos numa jarra, o seu corpo noutra, e mantê-los vivos. Em qual jarra você diria que está? E se separássemos todas as suas células individuais e depois reconstruíssemos o seu corpo célula por célula: voltaria a ser você?

Vamos tentar familiarizar-nos com um concepção escorregadio e quimérico: o nosso siso de identidade.

O que é você além do seu corpo? Onde está dentro do seu corpo e quanto podemos manipular o seu corpo sem que o seu eu necessário seja afetado?

Para nos ajudar com essas questões complexas, recorremos a uma das criaturas mais simples do planeta: a esponja.

“As pessoas não entendem uma vez que as esponjas conseguem fazer tanto com tão pouco”, diz a bióloga marinha Sally Leys, professora de Ciências Biológicas da Universidade de Alberta, no Canadá, técnico em esponjas.

Estes animais aquíferos que existem há pelo menos 5 milhões de anos são essencialmente tubos gigantes que filtram a chuva. As esponjas não têm músculos, órgãos, sistema nervoso ou cérebro, por isso poderia supor que não têm pensamentos, sentimentos ou autoconsciência. No entanto, conseguem fazer alguma coisa incrível.

Da nuvem à esponja

A experiência de laboratório descrita a seguir é brutal, mas não inevitável, permitindo que os cientistas estudem vários aspetos da biologia bicho, além de fornecer informações sobre uma vez que é que os primeiros organismos se formaram.

“Se pegar numa esponja e passá-la por uma malha muito pequena — 20 mícrons mais ou menos —, há algumas células que, ao se moverem e colidirem, fazem conexões e aos poucos organizam-se para formar todo o corpo novamente”, diz a técnico.

As esponjas podem mesmo fazer isto: reagrupar-se a partir de uma espécie de limo viva no fundo do mar. É uma vez que um superpoder.

A experiência clássica — diz Leys — é feita com uma esponja azul e outra vermelha que, depois de passar pela malha, tornam-se uma nuvem roxa de células que, nas condições adequadas e com tempo suficiente (de uma semana a dez dias), transformam-se numa esponja azul e… outra vermelha.

“Assim, elas têm a capacidade de ordenar o eu do não eu”.

A grande pergunta

As esponjas têm alguma forma de autoconsciência codificada diretamente nas suas células individuais. Mas a pergunta de um milhão de dólares é se a esponja que se regenerou é a mesma esponja ou se durante esses dez dias foi gerado um novo bicho, um clone criado a partir de um que deixou de viver.

É difícil saber. Depende de quanto das suas recordações e personalidade e outras coisas que pensamos que compõem o “eu” vão da esponja original para a reconstituída.

Mas se acabamos de estabelecer que as esponjas não têm cérebro… portanto não devem ter personalidade ou recordações, manifesto? Essa é outra coisa incrível sobre as esponjas: que, de certa forma, elas possuem essas coisas.

“Na verdade, você pode ver que há coisas que as irritam”, revela Leys.

Porque é que uma esponja fica irritada?

“Ela fica irritada com o movimento, por isso, se você desancar na mesa, ela sentirá as vibrações e cuspirá a sua chuva, ao que chamamos de esternutação”.

“Vagar tapume de uma hora para relaxar novamente. Logo, basicamente, você tem que fazer outra coisa até que a irritação passe”.

“Às vezes os estudantes adiam as experiências, porque algumas esponjas ficam incomodadas se você fizer isso de manhã”.

“Trabalhando com elas nos laboratórios, aprendemos a saber o seu compleição”.

E podem aprender coisas? “No sentido de que podem reconhecer uma situação que já encontraram antes, é verosímil”.

Leys conta que uma vez conseguiu treinar uma esponja para se catrafilar à placa de Petri da forma que ela queria. No primícias, a esponja encolhia uma vez que se fosse uma esfera, e a pesquisador reabria-a. Esse processo repetiu-se diversas vezes.

“No quinto dia, a esponja começou a fazer exatamente o que eu queria, portanto em casos uma vez que esse elas podem aprender e adaptar-se”.

E elas lembram-se do que aprenderam depois de se desintegrar e reintegrar? “Boa pergunta! As populações com que trabalhamos aprenderam algumas coisas. Passando por processos de regeneração, por exemplo, adaptaram-se à chuva gula”.

“A questão é quantas vezes você pode pegar numa esponja, reduzi-la a células, deixá-las reagrupar, sem que deixem de ser o que eram”.

E isso nos leva ao início deste texto: à nossa autoconsciência. E ao paradoxo do teletransporte.

Jornada nas Estrelas?

Sim, estamos a falar de viajar à velocidade da luz através de galáxias exclusivamente com o toque de um botão. Desde que a ficção científica começou a recrear com a possibilidade de teletransporte no final do século XIX, a teoria tem intrigado filósofos uma vez que Charlie Huenemann, da Universidade do Estado de Utah, nos EUA.

Huenemann elabora um cenário hipotético. “Estou recluso em Marte. Os tanques de combustível da minha nave de retorno partiram-se e nenhuma equipa de resgate pode vir-me salvar”, imagina Huenemann.

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“Mas, felizmente, a minha nave tem um teletransportador. A máquina analisa o meu corpo e produz um esquema incrivelmente detalhado, uma imagem clara de cada célula e neurónio, e esse esquema é depois transmitido de volta à Terreno, onde um novo ‘eu’ é construído usando as matérias-primas disponíveis”.

Parece bom: salvação ao alcance de um simples botão. Qual é o problema?

“Posso ver racionalmente porque é que isso deveria funcionar, porque sou exclusivamente uma feitio pessoal de células, e não é uma vez que se uma molécula de carbono fosse mais eu do que outra molécula de carbono. Contanto que tudo esteja organizado da mesma maneira, não deveria importar”, diz o filósofo.

Mas não é assim tão simples. Lembre-se que estamos a falar de um paradoxo, portanto surge uma pergunta: a máquina está a transportá-lo pelo Universo ou está a matá-lo e recriar uma novidade versão sua na Terreno, com todas as suas memórias e personalidade intactas, que agora pensa que é você?

“Na minha opinião, eu morreria no teletransporte em Marte e alguém muito parecido comigo apareceria na Terreno”.

“Eu teria toda a estrutura celular, todas as conexões neurais e assim por diante para pensar que sou eu, e não está simples que a reprodução de mim que está na Terreno esteja equivocada”.

“Tudo o que me faz pensar que sou eu estaria presente nessa reprodução na Terreno”.

Mas se as suas memórias e a sua estrutura molecular e neural são suas, e tudo é uma reprodução carbono, porque é que não seria você?

“Isso é o que eu acho muito interessante sobre esta experiência mental”.

“O que isso nos ensina é que, num sentido profundo, não existe um ‘eu’ uma vez que uma unidade indivisível que pode ou não dar aquele salto de Marte para a Terreno”. Por outras palavras, essa autoconsciência — que ‘eu sei que sou eu’ — na verdade é uma ilusão.

“De facto, muitos filósofos chamaram o eu de ‘uma ilusão do utilizador’. Uma ilusão que surge das nossas vidas. ‘Sinto que sou a mesma pessoa de ontem e espero ser a mesma pessoa amanhã’”.

“Mas se tentarmos ir mais longe e perguntarmos ‘existe um ‘eu’ perpétuo que permanece o mesmo ao longo do tempo?’ é quando uma experiência mental uma vez que o teletransportador nos ensina: não, não existe”.

Crise de identidade

Logo, mesmo que você sinta que é a mesma pessoa de ontem, as coisas são diferentes: o clima, a comida, as pessoas com quem você interage, a maneira uma vez que você faz isso, o seu humor…

Talvez o que você é seja uma iteração do seu “eu” de ontem, e não exatamente a mesma pessoa. Aliás, o que faz você não é exclusivamente o que você é — o igrejinha dos seus átomos, a genética ou o que está a codificar as suas células — mas também de onde você é.

“Muito de quem somos é construído a partir do nosso relacionamento com outras pessoas: a sociedade em que você está, o trabalho que você tem etc.”, conclui Huenemann.

Vamos tentar realizar outra experiência mental, sem precisar de transpor do planeta. Quando você for para a leito esta noite, vai-se deitar e dormir. E quando estiver inconsciente, a sua consciência de si mesmo se dissolverá de alguma forma.

Enquanto você dorme, o seu corpo e cérebro transformam-se. Muitas das suas células vão mudar e é verosímil que acorde com novos caminhos neurais.

O ‘você’ que acorda de manhã é o mesmo ‘você’ que adormeceu na noite anterior? Talvez sim ou talvez não: é verosímil que a ilusão do “eu” seja reformada a cada manhã. Simplesmente não há uma vez que saber.

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