Webb capta clarão incandescente de Neptuno e dos seus anéis

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A primeira foto de Neptuno a ser tirada pelo Telescópio Espacial James Webb da NASA revela os mais recentes e maiores detalhes da atmosfera, luas e anéis do gigante do gelo em comprimentos de vaga infravermelhos.

Alguns desses detalhes – por exemplo, faixas fracas de poeira que circundam Neptuno – não eram captados desde que a sonda Voyager 2 passou em 1989.

“Passaram três décadas desde a última vez que vimos essas faixas fracas e empoeiradas, e esta é a primeira vez que as vemos com infravermelhos”, disse a astrónoma Heidi Hammel, observador interdisciplinar da equipa JWST especializada em Neptuno num enviado de prensa. Os anéis mais brilhantes de Neptuno destacam-se ainda mais claramente.

Em imagens de luz visível, Neptuno aparece uma vez que um ponto azul profundo, graças ao metano na sua atmosfera. Mas a imagem da câmara de infravermelhos do JWST, ou NIRCam, mostra o disco do planeta em tons perolados de branco. Nuvens de gelo de metano de subida altitude aparecem uma vez que riscas e manchas brilhantes.

Uma fita contínua de nuvens de subida latitude pode ser vista ao volta do vórtice no pólo sul de Neptuno. Há também uma traço fina de clarão no equador, que a equipa do JWST diz que pode ser uma assinatura visual da circulação atmosférica global que alimenta os ventos e tempestades de Neptuno. Esse fluxo quente brilha mais intensamente em comprimentos de vaga infravermelhos.

A imagem completa mostra sete das 14 luas conhecidas de Neptuno, incluindo um ponto de luz reluzente que é a maior lua de Neptuno, Tritão. (Os astrónomos suspeitam que Tritão seja na verdade um mundo gelado do Cinturão de Kuiper do Sistema Solar que foi tomado pelo campo gravitacional de Neptuno.)

NASA / ESA / CSA / STScI / Joseph DePasquale

As câmaras de infravermelhos do JWST são otimizadas para observar as fronteiras do cosmos – incluindo objetos extremamente desviados para o vermelho perto da borda do universo observável. Os detetores infravermelhos também são adequados para observar nebulosas empoeiradas e investigar as atmosferas de planetas alienígenas.

Mas, uma vez que as imagens ilustram, o JWST também pode produzir novas visões dos objetos celestes dentro do nosso próprio Sistema Solar. No mês pretérito, os astrónomos revelaram as primeiras fotos de Júpiter, muito uma vez que as suas auroras polares e anéis fracos. E nascente mês, o JWST captou as suas primeiras imagens e dados espectrais de Marte.

Já se passaram oito meses desde que o telescópio de 6 toneladas chegou ao seu ponto de reparo, a um milhão de milhas da Terreno, e os astrónomos ficaram impressionados com os resultados até agora. Também houve falhas que precisaram de resposta e, ao contrário do Telescópio Espacial Hubble no seu auge, não há forma de uma equipa de reparação fazer uma chamada de serviço.

O problema mais recente envolve o aumento do atrito num dos mecanismos do Instrumento de infravermelho médio do JWST, ou MIRI. Por justificação do problema, a equipa do JWST pausou as observações do MIRI no seu modo de espectroscopia de média solução até que uma solução adequada seja encontrada. Olhando pelo lado positivo, o MIRI ainda pode fazer observações em outros modos, e o NIRCam – o instrumento que capturou a visão de Netuno do telescópio – não é afetado pela falta.

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